De kans is groot dat als je een willekeurig iemand vraagt om enkele kunstenaars op te noemen, hij/zij Italiaanse voorbeelden opnoemt. Waarom heeft Italië zo'n ijzersterke band met kunst? Sinds de Renaissance wordt Italië gezien als de bakermat van de schilderkunst. Heel wat kunstenaars trokken dan ook naar il bel paese op studiereis. Later volgden de rijke burgers op hun grand tour. De niet geringe invloed van Italië op de Nederlanden, zoals bij de Utrechtse caravaggisten, vormt een wezenlijk deel van deze rondleiding. We blijven ook stilstaan bij hoe het Zuiden in de Westerse beleving gepercipieerd wordt. We vertrekken bij de oudste werken uit de museumcollectie en eindigen met de verfijning van de belle epoque.

Josse Sébastien van den Abeele, Gezicht op het colosseum in…
Josse Sébastien van den Abeele, Gezicht op het colosseum in Rome, 1837

Zoals vele kunstenaars verbleef Josse Sébastien Van den Abeele een tijdlang in Italië. Van zijn verblijf aldaar bracht hij landschappen mee zoals Gezicht op het Colosseum in Rome. Voor Van den Abeele waren de Romeinse monumenten, het landschap en de pittoreske bewoners een onuitputtelijke bron van inspiratie. Het verglijdende landschap en de afnemende intensiteit van de kleuren voeren de blik van de toeschouwer geleidelijk in de verte. In dergelijke werken gaat de romantische interesse voor ruïnes gepaard met een archeologische belangstelling voor antieke overblijfselen. De aanwezigheid van figuren is bijkomstig en accentueert de monumentaliteit van de gebouwen.